ものづくりを支える職人技。
ガス工業炉に炎をともせ!

スマートエネルギーで社会を支える ミッションと技術者たち[3]

2017年03月01日

ものづくりに欠かせない工業炉を支える

愛知県東海市にある東邦ガスの技術研究所を訪れると、普段目にすることのないガス工業炉のバーナなどの設備が陳列された、天井の高い建物に案内された。

製造業などの都市ガスユーザーの工業炉担当者向けの講習などを行う施設だという。

工業炉とは、主に工業製品に使われる金属など特別な条件で加熱する「熱処理」によって、金属の性質を変化させる設備だと思えばわかりやすいだろう。

もちろん、ひと言で工業炉といっても用途によってその種類は多岐にわたるのだが、加熱する温度によって、高温、中温、低温の3つに大別されるという。

東邦ガス株式会社
産業エネルギー営業部
営業推進グループ
加藤謙さん

「たとえば高温の工業炉では、車のギア。
  ギアに使う金属を熱処理しなかったら、すぐに砕けたり、摩耗したりと使い物になりません。
耐久性や耐摩耗性を高めるために900度くらいまで加熱するのです。
  中温では、車のアルミホイールをつくるためにアルミの塊を溶かす工業炉など、低温では、服に使用される繊維を伸ばして乾燥させる工業炉などがあります。
  食品会社では大量にパンを焼くようなものまであるんですよ」

そう説明してくれたのは、東邦ガス・産業エネルギー営業部の加藤謙さん(28歳)。

まだ20代と若いものの、入社して10年、一貫してガス工業炉に携わってきた、その道の職人、スペシャリストである。

所属する営業推進グループは、電気やLPG、プロパンガスなどの燃料から、都市ガスへの切り替えを提案するのが仕事だ。

加藤さんは、クライアントの工業炉の省エネに寄与する自社開発の高効率バーナを担当し、その営業から技術提案、試運転、メンテナンス、フォローまでを一括して行っている。

ここで抑えておきたいのが、工業炉は、いわば容器となる炉と、炎を出して熱源となるバーナが組み合わさって一つの工業炉として機能するということだ。

炉本体をつくるメーカーだけで何十社もあり、バーナだけをつくるメーカーも多数存在する。

つまり、東邦ガスではこうした協力メーカーと連携しながら、ガス会社としてクライアントへの提案やサービス提供をしているわけだ。

だから、クライアント先で工業炉にトラブルがあった場合、通常はまず炉メーカーがメンテナンス対応をすることになる。

しかし、それがさまざまな理由で対応できないと、加藤さんたちガス会社の技術者が対応にあたることになる。

炉メーカー各社の工業炉について知識を身につける必要があり、炉メーカーとの緊密な連携が不可欠になることはいうまでもない。

そんななか、今度はガス会社として、いかに自社開発バーナを炉メーカーに採用してもらうか。

バーナを採用する炉メーカーはもちろん、エンドユーザーであるクライアントの双方に働きかけるのが、加藤さんのミッションなのだ。

加藤さんが担当する自社開発の最新バーナが取り付けられた工業炉

「すでに自社開発バーナで普及している種類がありますが、私が今担当しているバーナは、ようやく市場に出せるレベルになったばかりの新型で、まさにこれから普及させようとしているものです。

高効率でメンテナンス性に優れているのですが、販売実績はこれから積んでいきます。地道に種を蒔いていきたいと思っています」(加藤さん、以下同)

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